Valentine’s Day with the Pope

Pope Benedict XVI arriving at the Caritas hostel in Rome. Credit: Caritas/Michelle Hough

Available in French and Spanish

By Michelle Hough, Caritas Internationalis

It’s 8.30am on Valentine’s Day, I’m at Rome’s Termini Station and I’m waiting for the Pope. Working for Caritas is never boring and can sometimes be quite surreal.

This year is European Year for Combating Poverty and Social Exclusion. Caritas Europa has launched a big campaign called “Zero Poverty”. Bishops around Italy and the whole of Europe are visiting social services projects in their dioceses today to show solidarity with the poor. Pope Benedict, as Bishop of Rome, has come to the Caritas hostel at Termini Station.

I’m in a press enclosure with other Caritas colleagues and journalists and the Pope will come by on the raised walkway any minute. I’m almost 6 feet tall in my heels but we’re far too low to get a good view. I feel a bit like Zacchaeus, the diminutive tax collector out of the bible, he climbed up a tree to get a better view when Jesus walked by. I think about heaving myself up onto the railings so I can get a good photo for the Caritas website, but I might just end up being told off by the Pope’s bodyguards.

Even though it’s purely coincidental that Pope Benedict is visiting the hostel on Valentine’s Day (today is also Saints Cyril and Methodius’ Day for the Church), you could say that love is the theme of the Pope’s visit.

“For Rome, the Caritas hostel is a place where love is not just a word or a feeling, but something concrete, that allows the light of God to enter the lives of the whole community,” says the Pope after he arrives at the hostel.

The hostel was launched 23 years ago by an intriguing man called Don Luigi di Liegro. He was the founder and director of Caritas in Rome. He took up the fight for social justice by setting up the hostel at the station as well as battling to get other projects off the ground such as an AIDS hostel in another part of Rome. He was a real example of Caritas, of charity, of love in action and the hostel is now named after him.

Don Luigi thought that it wasn’t just good enough to feed, clothe and give shelter to people who had fallen on hard times, he also believed that society should take a look at itself to see where it had failed people. He believed that something should be done before people lost the roof over their heads.

This is in line with Caritas Europa’s poverty campaign, which urges governments to tackle the root causes of poverty. Poverty isn’t just a concept, it’s a face and a person.

Pope Benedict reiterates this as he speaks to hundreds of hostel residents, Caritas volunteers and dignitaries: “People don’t just need to be nourished or helped to overcome their difficult moment, but they also need to know who they are, and to know the truth about themselves and about their dignity.”

During his visit the Pope also encourages everyone, including the authorities, to build a future which is worthy of people and in which there’s real development and the creation of a just society.

Pope Benedict listens to speeches by dignitaries and a woman who had lived at the hostel, he blesses the cornerstone for the renovations which will be done to the hostel and then he leaves. It’s 11.15am and he has to be back at Saint Peter’s to give the Angelus at midday.

Rome is a rich city, but in the 21st Century people are still living and dying on the streets because of cold and neglect. It’s easy to convince ourselves that there’s always the Church or Caritas to help people who have very little. What we often forget is that the Church and Caritas are actually us.

Pope to visit Caritas in Rome to highlight European poverty (press release)




Saint-Valentin en compagnie du pape

Anne-Sophie Legge, Caritas Internationalis

Dimanche matin le jour de la Saint-Valentin. Rome Termini, la gare centrale de la capitale italienne. Un lieu vivant ou des voyageurs du monde entier ne font que passer mais où vivent au quotidien un grand nombre de personnes dans le besoin, qu’ils soient des immigrés clandestins venus tenter leur chance en Italie, des chômeurs ou des SDF.

Benoît XVI vient leur rendre visite au foyer d’hébergement et d’accueil de la Caritas de Rome, à quelques pas de la gare. Il y a foule devant le local de l’association, qui comprend aussi une cantine et une clinique. A son arrivée, le pape est applaudi par les volontaires et les bénéficiaires du centre.

A l’occasion de l’ « Année européenne de lutte contre la pauvreté et l’exclusion », Caritas Europe a lancé une campagne intitulée « Zéro pauvreté ». Des évêques de toute l’Europe suivent l’exemple du pape et rendent visite aux pauvres dans leur paroisse pour faire preuve de leur solidarité.

“Pour Rome, le foyer d’hébergement de la Caritas est un endroit ou l’amour ne se réduit pas à une parole ou un sentiment. L’amour y représente quelque chose de concret, qui permet à la lumière de Dieu de faire part de la vie de l’ensemble de la communauté”, dit Benoît XVI.

Le foyer a été ouvert il y a 23 ans par Don Luigi di Liegro, le fondateur de la Caritas à Rome. Il accueille 190 personnes et jusqu’à 240 personnes en hiver. Dans un combat exemplaire contre la pauvreté et l’exclusion, Don Luigi di Liegro a également fondé un foyer pour les malades du SIDA dans une autre quartier de Rome.

Ce prêtre hors norme pensait qu’il ne suffit pas de nourrir et d’accueillir les personnes dans le besoin. Nous devons aussi demander pourquoi, dans notre société, certaines personnes n’arrivent pas à s’en sortir et commencer à agir plus tôt, disait-il.

Une attitude reprise par la campagne « Zéro Pauvreté » de Caritas Europe qui demande aux gouvernements de s’ de la pauvreté. La pauvreté n’est pas un concept. Il y a toujours une personne derrière.

“L’homme n’a pas seulement besoin d’être nourri ou aidé à surmonter les moments difficiles, mais il a également besoin de savoir qui il est et de connaître la vérité sur lui-même et sur sa dignité », estime le pape.

« La marginalisation peut être combattue et vaincue par l’amour », assure le Saint Père aux personnes présentes. Pour cela, ils demande à tous de redoubler d’efforts pour construire une société plus juste et solidaire.

L’engagement des bénévoles porte ses fruits. A la fin de sa visite, le pape écoute le discours d’une ancienne SDF, accueillie par le centre. « Si ce centre n’existait pas, je ne serais pas ici à vous parler maintenant », dit-elle, visiblement émue. « Je vous prie, continuez à donner de l’espoir aux pauvres ».


San Valentín con el Papa
de Michelle Hough, Caritas Internationalis

Son las 8.30 de la mañana del Día de San Valentín. Estoy en la estación de Termini de Roma, esperando la llegada del Papa. Trabajar para Caritas no es nunca aburrido y a veces parece un poco surrealista.

Estamos en el Año europeo para combatir la pobreza y la exclusión social. Caritas Europa has lanzado una gran campaña denominada “Pobreza cero”. Los Obispos de toda Italia y Europa están visitando los proyectos de los servicios sociales de sus respectivas diócesis, con el fin de manifestar su solidaridad con los pobres. El Papa Benedicto, como Obispo de Roma, ha visitado el albergue de Caritas en la estación de Termini.

Estoy en un recinto para la prensa, con otros compañeros de Caritas y periodistas y dentro de poco pasará el Papa. Con tacones soy bastante alta, pero estamos demasiado lejos como para conseguir verlo bien. Me siendo un poco como Zaqueo, el diminuto publicano del Evangelio, que se subió a un árbol para ver mejor a Jesús. Creo que me tendré que subir a la verja, si quiero hacer una buena foto para el sitio web de Caritas, aunque corro el riesgo de que los guardaespaldas del Papa me llamen la atención si lo hago.

Aunque sea sólo una coincidencia que el Papa Benedicto visite este albergue el Día de San Valentín (hoy es también San Cirilo y San Metodio), se podría decir que el amor es el tema de la visita del Papa: “Para Roma, el albergue de Caritas es un lugar en el que el amor no es sólo una palabra o un sentimiento, sino algo concreto, que deja entrar la luz de Dios en la vida de toda la comunidad” dice el Santo Padre, cuando llega al albergue.

Este dormitorio fue abierto hace 23 años, por un sacerdote fascinante llamado Don Luigi di Liegro. Fue el fundador y director de la Caritas de Roma y asumió la lucha por la justicia social creando un albergue en la estación, así como luchando por conseguir otros proyectos, como la residencia para personas con el VIH en otra zona de Roma. Él era un auténtico ejemplo de Caritas, testimonio de la caridad, del amor con las obras y este albergue lleva ahora su nombre.

Don Luigi creía que no bastaba dar comida, ropa y cobijo a las personas en dificultades, él estaba convencido de que la sociedad tenía que hacerse un examen de conciencia, para averiguar en qué había fallado a estas personas. Él pensaba que había que hacer algo, antes de que la gente se quedara sin techo.

Esto responde a la campaña contra la pobreza de Caritas Europa, que exhorta a los gobiernos nacionales para que aborden las causas raíces de la pobreza . La pobreza no es un concepto, es una rostro y una persona.

El Papa Benedicto lo reitera cuando habla a los centenares de residentes del albergue, los voluntarios de Caritas y las autoridades: “El hombre no tiene sólo necesidad de ser nutrido materialmente o ayudado a superar los momentos de dificultad, sino que también necesita saber quién es y debe conocer la verdad sobre sí mismo y sobre su dignidad”.

Durante su visita, el Papa animó también a todos, incluyendo a las autoridades a construir un futuro que valga la pena para las personas y en el que haya verdadero desarrollo y la creación de una sociedad justa.
El Papa Benedicto escucha los discursos de los dignatarios y de una mujer que ha vivido en el albergue, bendice la primera piedra de las obras de reestructuración que se realizarán en el albergue y luego se va. Son las 11.15 y tiene que volver a San Pedro para rezar el Angelus a las 12.00.

Rome es una ciudad rica, sin embargo, en el S.XXI todavía hay gente que vive y mueren en sus calles a causa del frío o el abandono. Es fácil para nosotros convencernos de que siempre estará la Iglesia o Caritas para ayudar a quienes tiene muy poco. Lo que a menudo olvidamos es que esa Iglesia y esa Caritas somos realmente nosotros.


El Papa visitará la Caritas de Roma para señalar la pobreza en Europa (comunicado de prensa)

1 Comment

Filed under Advocacy, Development, Europe, Italy, Poverty Elimination

One response to “Valentine’s Day with the Pope

  1. Natalina Mezzano

    Brava, Michelle!
    E’ sempre un piacere leggere le tue note e le tue riflessioni.
    Con simpatia, un abbraccio da Gibuti,

    Natalina

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